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Gule Wamkulu, danza sacra del popolo Chewa, Malawi.

Il nostro incontro con una delle religioni più antiche dell’Africa.

Durante il nostro viaggio in bicicletta in Africa, partito da Città del Capo, Sud Africa, attraverso Lesotho, Eswatini, Mozambico, Zimbabwe e Zambia, abbiamo visitato il Malawi. È un paese senza sbocco sul mare ma il Lago Malawi, il terzo lago più grande dell’Africa ed il secondo più profondo, occupa il 20% del Malawi e sostiene la vita di milioni di persone. È il lago con il più alto numero di specie di pesci al mondo e luogo ideale per nuotare, fare snorkeling ed immersioni, le sue acque sono trasparenti ricordando il mare piuttosto che un lago.

Ma il Malawi è molto di più, sino ad ora è il paese più ricco in cultura e tradizioni in Africa meridionale. Dalla capitale Lilongwe ci siamo diretti verso Cape Maclear, una delle località più famose sul lago Malawi. Invece di pedalare sulla strada principale, asfaltata ma piuttosto noiosa, abbiamo confidato nel nostro GPS che ci ha accompagnato attraverso piccole strade di campagna, irraggiungibili in macchina, attraverso numerosi piccoli villaggi e campetti coltivati. Una strada bellissima che ci ha fatto anche una fantastica sorpresa, ci siamo imbattuti per caso in una cerimonia per l’arrivo del nuovo chief di un piccolo villaggio, nei pressi di Tete, dove abbiamo assistito alla danza tradizionale sacra Gule Wamkulo

La danza è parte della religione del popolo Chewa, che abita la parte meridionale del Malawi. In questo articolo vi parleremo di questa affascinante religione, delle sue maschere e della nostra esperienza. Se vi trovate da queste parti il periodo migliore per assistere ad una di queste danze sacre è durante la stagione secca, dopo il raccolto di Luglio, per tutto il mese di agosto. Vi consigliamo di guardare il film “the boy who harnessed the wind“, lo potete trovare su Netflix, dove si intuisce il ruolo del Gule Wamkulo e come sia stato anche utilizzato, e lo sia ancora, per fini politici. Pare che il presidente Banda, rimasto al potere per 30 anni, abbia usato le maschere per spaventare la gente e convincerli a non protestare. 

Origini, vita e società del popolo Chewa

Il popolo Chewa è uno dei numerosi gruppi che fa parte dei popoli Bantu, che iniziano a migrare dall’Africa centrale e meridionale. Sono uno dei gruppi predominanti in Malawi, con una popolazione di 1,5 milioni di persone. La loro è una società matrilineare, la terra viene ereditata per linea materna ed anche i profitti dalla vendita del raccolto appartengono alla donna. I bambini della stessa madre o femmina (Lubele la achite) formano una famiglia di persone a carico o Mbumba. I fratelli maggiori delle madri si chiamano Nkhoswe, sono i guardiani del lignaggio e fanno da mentori ai figli delle loro sorelle.

Nonostante ciò, quello che abbiamo visto nella realtà quotidiana è che le donne lavorano tutto il giorno, spesso facendo cose molto faticose come andare a raccogliere la legna per il fuoco o a prendere l’acqua, portano sempre pesanti cesti sulla testa e almeno un bambino sulla schiena, cucinano i pasti per tutta la famiglia e si occupano dei numerosi bambini. A bere birra e nei bar a ballare e giocare a biliardo nei bar vediamo quasi sempre uomini, inoltre le donne parlano molto meno inglese rispetto agli uomini, il che significa che hanno avuto, in media, meno accesso alla scuola. Il tasso di alfabetismo tra i giovani, tra i 15 e i 24 anni, è infatti del 71% per femmine e l’82% per i maschi. 

Il villaggio viene guidato da un capo (Mfumu), una posizione alla quale ogni abitante di buon carattere può aspirare. I capi e le donne del villaggio erano subordinati ai capi regionali (Mwini Dziko), che erano essi stessi subordinati ai capi della Paramount. Subordinazione significava il regolare pagamento del tributo, nonché la disponibilità a fornire uomini in tempo di guerra.

La società segreta del popolo Chewa: Nyau

La religione del popolo Chewa, Nyau, sempre essersi originata nell’odierna Repubblica Democratica del Congo, dove è stato ritrovato un dipinto rupestre raffigurante Kasiya Maliro e risalente al 992 d.C. Kasiya Maliro è il costume che rappresenta la madre. In Malawi si chiama Kasiyamaliro ed è la Grande Madre di Gule Wamkulu e probabilmente la figura più importante Nyau. Si dice che sia il principio del Nyau, il simbolo della madre di tutto. Servendo come consolatrice di anime e di transizione, è quasi onnipresente ad ogni esibizione. Il Kasiyamaliro è uno spirito ancestrale, un’antilope di origini pure e antiche. Si dice che sia nato dalle acque bianche e serene delle profondità terrestri, dalle quali provengono tutti gli spiriti Chewa, le profondità del mondo. Sotto la sua pancia si cela l’abisso del mondo, l’utero della Grande Madre ancestrale e la tomba. 

Il popolo Chewa crede dunque nell’esistenza del Nyau, o Nyao (che significa maschera o iniziazione) ed è una società segreta. La società Nyau è composta da membri iniziati del popolo Chewa e Nyanja, le iniziazioni sono separate per uomini e donne, con diverse conoscenze apprese e con diversi ruoli rituali nella società in base al genere e all’anzianità. Solo gli iniziati sono considerati maturi e membri del Nyau.

C’è una società Nyau in ogni villaggio, ma fanno parte di una vasta rete di Nyau attraverso la parte centrale e parte delle regioni meridionali del Malawi, dello Zambia orientale, del Mozambico occidentale e delle aree dello Zimbabwe dove emigrarono dal Malawi.

La religione Nyau sopravvisse al periodo coloniale, quando i missionari vietarono alla popolazione locale qualunque pratica tradizionale. I Chewa si adattarono ad alcuni aspetti del cristianesimo e, tutt’ora, è ancora praticato con membri Chewa appartenenti sia a una chiesa cristiana che alla società Nyau. Per proteggersi iniziarono a stabilire punizioni per chiunque avesse rivelato i segreti della società segreta a persone non iniziate o, peggio ancora, che non facessero parte della religione. Rivelare i nomi reali delle persone che indossavano le maschere poteva essere punito anche con la morte. Questo è uno dei principali motivi per cui non si sa moltissimo delle origini del Nyau.

Sebbene alcuni altri gruppi etnici abbiano sviluppato danze culturali, come Ngoni, Yao e Mang’anja, il Nyau dei Chewa può essere considerato la più elaborata delle società segrete e dei balli nelle aree intorno al lago Malawi.

Sistema di credenze del popolo Chewa del Malawi

I Chewa credono che la vita esista all’interno dei loro antenati e di quelli non ancora nati, così come i vivi. Le credenze di Nyau includono la comunicazione con coloro che sono morti, o con i loro spiriti, chiamando questo atto pemphero lalikulu (grande preghiera). Credono nella presenza di Dio nella vita di tutti i giorni e che Dio sia sia maschio (nel cielo) che femmina (nella terra). Uno dei momenti rituali più importanti e presenti è la danza Gule Wamkulu.

La grande danza: Gule Wamkulo

Il simbolismo del mondo degli spiriti è rappresentato dal Gule Wamkulu (grande danza), che incorpora mwambo (tradizioni), maschere, canzoni e danza. Nyau incorpora sofisticati giochi di ruolo al contrario, proverbi, imitazione e satira nelle esibizioni. Principalmente i Nyau eseguono i loro balli in maschera a funerali, commemorazioni e iniziazioni.

Ogni ballerino rappresenta un personaggio speciale relativo alla maschera o alla struttura animale che indossa. Gli zilombo (animali selvatici) sono grandi costruzioni che coprono l’intero corpo e rappresentano per lo più animali, e le maschere indossate sul viso sono principalmente spiriti ancestrali.

La segretezza dietro Nyau incorpora linguaggio in codice, indovinelli, metafore, miti e segni. Durante le esibizioni con le maschere, donne e bambini spesso scappano nelle case quando una maschera Nyau li minaccia, poiché le maschere sono indossate solo da membri maschi iniziati della società e rappresentano la conoscenza maschile. L’iniziazione degli uomini nella società segreta inizia con lo stare in un luogo in un cimitero per una settimana (questo periodo era molto più lungo nel passato). In quel momento nell’esibizione e nei rituali, i ballerini mascherati Nyau sono considerati spiriti dei morti. Come spiriti possono agire impunemente e ci sono stati attacchi e morti durante spettacoli in passato. 

Nella danza che abbiamo visto noi, le maschere sono all’interno di un cerchio composto dalle persone del villaggio, alcune maschere prendevano sabbia da terra e la tiravano agli spettatori, in prima fila c’erano i bambini, che scappavano per poi tornare alla loro posizione iniziale.

Iniziazione e scoperta del mondo degli spiriti

Nyau è la presenza dei morti, un incontro con uno spirito e così associato alla paura e al terrore rituale. Tuttavia, le donne anziane si esibiscono nel Gule Wamkulu con intricati battiti di mani, cantando e ballando, rispondendo al canto del mascherato e sono vicine ai ballerini. Durante il periodo funebre, le donne scherzano con il Nyau in una pratica chiamata kasinja mentre preparavano birra e rimangono svegli la notte prima di un funerale. Uomini e donne entrano entrambi nelle sepolture del cimitero alla fine dell’esibizione funebre di Nyau. Le donne iniziate assistono liberamente alle esibizioni di Nyau, anche se negheranno sempre la conoscenza degli uomini che indossano le maschere. 

Gli uomini sono veri spiriti nel rituale e non possono essere considerati uomini anche se le donne riconosceranno i loro mariti, padri, fratelli e zii. Identificare l’uomo che indossa una maschera è irrispettoso per la religione. Donne e bambini non iniziati, e uomini non iniziati, possono essere inseguiti dagli artisti di Nyau e i non membri sono scoraggiati dall’avvicinarsi durante i funerali. In parte ciò serve a evitare che gli estranei siano irrispettosi, non comprendano l’importanza di una “buona” sepoltura e il significato della presenza dei morti. 

Le danze di Nyau comportano intricati giochi di gambe, lanciando polvere nell’aria. I ballerini rispondono a specifici suoni di tamburo e brani in base al tipo di maschera o al personaggio. Sebbene possa essere considerata  da molti una danza popolare, questo non è certamente il caso; Nyau dovrebbe piuttosto essere considerata una danza religiosa, poiché la sua funzione è quella di comunicare con il mondo ancestrale.

Dal 2005, il Gule Wamkulu è stato classificato come uno dei 90 capolavori del patrimonio orale e immateriale dell’umanità, un programma dell’UNESCO per la conservazione del patrimonio culturale immateriale. Il Gule Wamkulu è anche noto come pemphero lathu lalikulu la mizimu (“grande preghiera per i nostri antenati”) o gulu la anamwaliri (“danza degli antenati”). Prima della danza Gule Wamkulu, i ballerini Nyau osservano una serie di rituali segreti associati alla loro società, una fratellanza segreta. 

Le maschere del Gule Wamkulu

La varietà di maschere che ricordano gli antenati è enorme e in continua crescita, a differenza delle strutture animali. Alcuni intagliatori di maschere sono professionisti, mentre altri sono artigiani occasionali. I costumi sono generalmente realizzati con foglie di banana e altri materiali, per esempio abbiamo visto usare magliette di famose squadre di calcio. Oltre 400 maschere associate alla società Nyau e al rituale Gule Wamkulu sono esposte al Museo Chamare nel distretto di Dedza, Malawi. 

Le maschere Nyau sono costruite in legno e paglia e sono divisi in tre tipologie:

  • La prima è una maschera a rete piumata,
  • la seconda è una maschera di legno,
  • la terza è una grande struttura paniera zoomorfa che avvolge l’intero corpo del ballerino. Indossando quest’ultimo, i ballerini tendono a girarsi e rigirarsi in un movimento noto come Nyau yolemba. Si tratta di rappresentazioni di una grande varietà di personaggi, inclusi animali selvatici come antilopi, leoni e iene. 

Con nomi come Bwindi, Chibano e Wakana, le maschere ritraggono una varietà di tratti e tipi come un philanderer, un epilettico indifeso, lussuria, avidità, follia, vanità, infertilità, stregoneria e ambizione, persino un elicottero. Le maschere e le esibizioni rappresentano tutta l’umanità e tutto il mondo degli spiriti.

Esistono vari tipi di maschere, eccone alcune:

  • Bwana wokwera pa ndege/pa galimoto (Mister in a plane / in a car) Questa maschera mostra come coloro che hanno già avuto denaro e potere nella loro vita manterranno questo anche quando sono passati nel mondo ancestrale.
     
  • Chabwera Kumanda (colui che è tornato dalla tomba) è un personaggio che fraintende le persone e assomiglia a un antenato che caccia le persone nei loro sogni per ottenere attenzione e offerte (ad esempio birra, carne, ecc.). La sua danza Chabwera kumanda insegue persone intorno alle quali sottolinea il suo personaggio malvagio.
     
  • Kasinja o Kamchacha è il messaggero di importanti antenati. Talvolta recita in parte una sorta di moderatore e racconta quale maschera o animale si avvicina per esibirsi nella sua danza.
     
  • Kondola che ha avuto origine come Msakambewa (“Cacciatore di topi”), poi si è trasformato in Ndola (un uomo in una città mineraria di rame), e poi di nuovo cambiato, in Chizonono (qualcuno affetto da gonorrea), è un esempio di maschera che ha subito trasformazione a causa del cambiamento delle pressioni e delle influenze sociali.
     
  • Maliya (da Maria) rappresenta un’antenata dal cuore gentile. Questa ballerina canterà e ballerà insieme alla gente.
     
  • Mfiti (strega maschio) indossa una maschera molto brutta e in generale ha un aspetto molto demolito e ispido. La forma esterna ricorda il suo carattere malvagio, poiché si ritiene che le streghe uccidano le persone con il loro juju.
     
  • Simoni (da San Pietro) indossa una maschera rossa, simile a un inglese con scottature solari; indossa anche un abito fatto di stracci. Questo personaggio potrebbe essere una caricatura di un colonialista inglese.
     

Maschere di Strutture animali

I membri di Nyau che indossano strutture animali assomigliano ad animali selvatici o nyama za ku tchire, che appaiono al momento della morte delle persone e quindi temuti. C’è una sorta di gerarchia tra i diversi animali, con alcuni animali molto rispettati (come njobvu, l’elefante) e alcuni meno importanti. Si ritiene inoltre che animali molto rispettati assomiglino a antenati molto importanti come capi o membri del culto di Nyau.

La maggior parte delle strutture animali di solito ha una forma a botte, con un foro di entrata sul fondo. All’interno della struttura, le barre sono montate per essere in grado di trasportare la struttura intorno. Tutte le strutture coprono completamente il ballerino e le impronte sono spazzate via dai rami dai membri di Nyau. Di seguito alcune strutture sono spiegate in ordine di importanza:

  • Njobvu (l’elefante) è la figura più importante di tutte. Per spostare questa struttura sono necessari quattro ballerini Nyau. Njobvu ricorda un capo importante, poiché l’elefante è l’animale più importante per il Chewa, a causa delle sue dimensioni. Pertanto, questa rara struttura è vista solo ai funerali per i capi.
     
  • Ndondo (il serpente) è la seconda struttura più importante ed è portata in giro da un massimo di dodici uomini. Assomiglia anche a un antenato importante ed è spesso visto ai funerali per i membri del Nyau.
     
  • Mkango (il leone) ricorda lo spirito malvagio di un antenato, che attacca e uccide persino le persone. Pertanto, alcune persone scappano non appena vedono avvicinarsi Mkango. La figura di Mkango spiega che gli antenati non devono essere infastiditi, proprio come un leone non deve essere infastidito, poiché potrebbe attaccare le persone per la loro mancanza di rispetto.
     
  • Le forme di antilope sono considerate le più belle e sono ampiamente conosciute come Kasiyamaliro (abbandonare il funerale / sepoltura). Sono spesso ricoperte di gusci di mais intrecciati, queste forme di maschera sono le prime ad apparire nelle esibizioni per ricordare il defunto, come segno che il defunto si è ora unito agli spiriti e agli antenati. Questo è un momento di ricordo e celebrazione della vita.
     

Danza per un cambiamento sociopolitico

Il rituale Gule Wamkulu non riguarda solo costumi insoliti e maschere terrificanti. La danza viene utilizzata per trasmettere un messaggio.

“Stanno riunendo i mondi umano, animale e spirituale”, spiega Groves. “Trasmettono messaggi su alcune pratiche e questioni all’interno della vita del villaggio di cui è difficile parlare, come l’HIV / AIDS o il sesso. Questi argomenti vengono affrontati attraverso la danza”.

I ballerini hanno anche il potere di criticare il capo e il governo. Usano umorismo e satira per fare dichiarazioni politiche. Hanno la forza di farlo perché, mentre ballano, sono visti come spiriti, non umani.

Perfino i leader politici hanno sfruttato il potere di questo culto tradizionale. Il presidente fondatore del Malawi, Kamuzu Banda – che era lui stesso Chewa – usò le esibizioni di Nyau per intimidire le persone che erano forse critiche nei confronti del suo regime o semplicemente per “mantenere le persone in linea”.

 

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